Met wat hulp van de zon

Twee ondernemende ingenieurs, Rod MacGregor en Pete von Behrens, hebben een techniek ontwikkeld om oliewinning efficiënter te maken door de kracht van de zon te gebruiken. Hun innovatieve idee krijgt steun uit verschillende hoeken, waaronder het Shell Technology Ventures-programma. Rod MacGregor en Pete von Behrens zijn goed in het bedenken van briljante ideeën die hun weg hebben gevonden naar commercieël succesvolle producten. De ingenieurs en serial entepreneurs hebben samen meerdere bedrijven en succesvolle innovaties achter de rug, zoals de elektrische miniatuurmotoren die nu te vinden zijn in miljoenen auto’s. Tegenwoordig hebben ze hun aandacht gericht op de nieuwste uitdaging om hun verbeelding te prikkelen: hoe gebruik je hernieuwbare zonne-energie om de olieproductie van bestaande velden kosteneffectiever, energie-efficiënter en duurzamer te maken?

Opgesloten energie ontsluiten
Van oudsher wordt aardgas gebruikt om stoom op te wekken voor injectie in reservoirs. De stoom verwarmt stroperige olie, waardoor deze beter kan stromen en de productie wordt bevorderd, een proces dat enhanced oil recovery (EOR, verbeterde oliewinning) wordt genoemd. Gas is echter een waardevolle hulpbron in veel olieproducerende landen, vooral in de Golfstaten van het Midden-Oosten, waar gas wordt gebruikt om energie op te wekken en water te ontzouten.
Een manier om het gebruik van aardgas, en ook de uitstoot van CO2, in EOR-activiteiten met tot wel 80% te verminderen, is om zonne-energie te gebruiken om stoom te produceren. Het bespaarde gas kan dan worden gebruikt voor de opwekking van elektriciteit voor industriële toepassingen of worden geëxporteerd als vloeibaar aardgas.
Maar conventionele thermische zonnetechnologieën kunnen duur zijn. De rijen spiegels, die zonlicht verzamelen, zijn gemaakt van duur, zwaar staal en vereisen stevige, betonnen structuren die in de grond worden verankerd tegen sterke wind. Stof en puin verzamelen zich op de spiegels, waardoor ze minder efficiënt worden en regelmatig en arbeidsintensief moeten worden schoongemaakt.
“Mijn partner, Pete von Behrens, kwam op het geweldige idee om het hele zonneveld in een kas onder te brengen,” zegt MacGregor. “Door de troggen te omheinen met een landbouwkas, kunnen we lichte, goedkope materialen gebruiken om de kapitaalkosten van het veld met meer dan 50% te verminderen.”
In de kas is geen wind en geen stof. De troggen (de langgerekte spiegels met een U-profiel) zijn zo licht dat ze aan het glazen dak hangen, zoals tomatenplanten in een kas. Ze moeten nog steeds worden schoongemaakt, maar een geautomatiseerde robot maakt het dak van de kas schoon, waardoor operationele en onderhoudskosten worden verlaagd en water wordt bespaard.
In hun staat van herkomst, Californië, vormden MacGregor en Von Behrens een nieuw bedrijf genaamd GlassPoint. Zij begonnen met het werk om van deze veelbelovende enclosed trough-technologie een bedrijf te maken.

Een visie realiseren
Na een relatief klein project in Californië heeft GlassPoint voor Petroleum Development Oman (PDO), waarin Shell een belang heeft van 34%, een tweede proefproject opgezet, dat 27 keer groter is dan de eerste pilot. De proefinstallatie begon in december 2012 met de productie en werd in februari 2013 of-ficieel in gebruik genomen. Tussen februari en juli verving hij ongeveer 400.000 m³ gas, waardoor 800 ton aan CO2-emissie werd bespaard die anders zou zijn uitgestoten door de gas-gestookte stoomgeneratoren. Tot op heden produceert het project 10% meer stoom dan oorspronkelijk werd verwacht.
In 2012 investeerde Shell Technology Ventures in Glass-Point, aangetrokken door het potentieel van de technologie om de kosten en de koolstofvoetafdruk van EOR te verminderen. In ruil hiervoor heeft GlassPoint toegang tot Shells expertise en internationale partnernetwerk in de energie-industrie.
“Als Shell investeert in een klein bedrijf als het onze, merken potentiële klanten dat op,” zegt MacGregor. “De investering en de interesse van Shell legitimeren de technologie en helpen om ons bedrijf op de kaart te zetten.”

Kijk ook op http://youtu.be/jIU9iRdeAGE.

 

Geert van de Wouw, managing director of Shell Technology