Betaalbare nieuwe werelden op het hoofd

In maart 2014 kondigde Facebook-baas Mark Zuckerberg de acquisitie van Oculus VR aan. Oculus VR, gestart als crowdfunding-project, heeft als paradepaardje de Oculus Rift, een draagbaar masker dat virtuele 3D-werelden projecteert. Prototypes zijn al op de markt, maar het is vooral uitkijken naar de massale introductie in het voorjaar van 2015. Prijskaartje: € 250. Nu lijken deze "draagbare virtuele realiteitsmaskers" op het eerste zicht niet heel bijzonder. De grootste afzetmarkt zal de gaming-industrie zijn. De maskers maken het spelen nog realistischer en zorgen voor een ongekende spelbeleving en spelplezier. Draagbare virtuele realiteitsmaskers vormen met grote zekerheid de toekomst van het gamen.

In juni 2014 zag ik op een conferentie rond cyberpsychologie een presentatie over SnowWorld, een game waarin een sneeuwpop een avontuurlijke weg aflegt op het ijs. Kinderen met brandwonden spelen dit via een masker op hun hoofd wanneer hun verbanden verschoond worden. De afleiding van het spel en de associatie met koude(kou) doen de pijn drastisch dalen. Fantastisch natuurlijk, ware het niet dat de maskersystemen die momenteel gebruikt worden, head mounted displays, vreselijk duur zijn en de investering voor de meeste ziekenhuizen dus te groot is. De presentatie eindigde in de verwachting dat door de komst van betaalbare virtuele realiteitsmaskers dit spel veel toegankelijker wordt.

Voor virtuele realiteitsonderzoekers vormen therapeutische en gezondheidstoepassingen al jaren een geliefkoosd onderzoeksonderwerp. Virtuele werelden kunnen gebruikers zaken laten ervaren als in het echte leven, maar dan op een veiligere manier. Bovendien kunnen gebruikers eender welke rol aannemen en kost het relatief weinig moeite om te gaan voelen, denken en handelen volgens die rol. Attitudes, vaardigheden en inzichten kunnen zo aangeleerd worden en overgedragen naar het "echte" leven. Interessante toepassingen zijn: het overwinnen van fobieën (spinnen, pleinvrees), het oefenen van sociale vaardigheden (sollicitatievaardigheden), het behandelen van posttraumatische stress (ook het leger ziet dit graag komen). Eén van de belangrijkste redenen waarom het grote publiek deze toepassingen nog niet kent, is precies door de huidige kosten van de maskers. Met betaalbare virtuele realiteitsmaskers, zoals de Oculus Rift, zullen deze toepassingen in een stroomversnelling komen. We gaan nieuwe werelden ervaren. We gaan in de huid kruipen van andere mensen, of zelfs dieren, en ervaren hoe zij de wereld zien.

Deze draagbare, maar vooral betaalbare nieuwe werelden zijn voor mij het beste idee van 2014. Al durf ik niet te garanderen dat ik er over tien jaar nog zo over denk.

 

 

 

Karolien Poels (PhD, Universiteit Gent, 2007) is hoofddocent bij het departement Communicatiewetenschappen van de Universiteit Antwerpen. Ze bestudeert het gebruik en de beleving van digitale media (onder andere sociale netwerksites en games) door individuen. Met deze inzichten probeert ze inzicht te krijgen in strategische communicatie (zoals reclame en crisiscommunicatie) door organisaties. Sinds 2013 is ze lid van de Jonge Academie Vlaanderen.